美第三代GPS开启导航新时代

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  本报特约记者 魏云峰

  北京时间23日21时51分,美国太空探索技术公司(SpaceX公司)用“猎鹰9”火箭将美国第三代全球定位系统(GPS)的首颗卫星顺利送入太空。这次成功发射同时赢得美国空军和SpaceX公司的热烈祝贺——美国空军欢呼这颗推迟数年的新一代导航卫星有望结束“战场导航时常被干扰”的尴尬处境,而SpaceX公司庆祝的则是“终于能在军用卫星发射这块超级蛋糕上啃一口”。

  美联社23日称,第三代GPS由32颗卫星组成,这次升空的是其中首颗卫星,它将替换1997年7月发射的一颗GPS卫星。GPS系统在现代社会中被广泛使用,但它的控制权掌握在美国军方手中。报道称,第三代GPS可以兼容其他国家的导航卫星信号(如欧盟的“伽利略”系统),意味着它的定位精度将大幅提高。该卫星制造商洛 马公司发言人透露,第三代GPS的定位精度将从现在的3米提升至1米,卫星在轨寿命也提高到15年。

  更重要的是,第三代GPS系统的抗干扰能力更强大。近年来,GPS信号容易受干扰甚至已经影响到美军军事战略。美国《空军时报》称,俄罗斯在今年秋天的北约军事演习中就成功扰乱GPS信号,显示出该问题的严重性。第三代GPS的抗干扰能力提升了8倍,而且美国军方还可以根据使用的需要,快捷而高效地开关特定位置的导航信号。换句话说,美国可以将GPS作为一种战略杀伤武器,随时切断对手的GPS信号,使对手依赖GPS导航的精确制导武器失灵,或者让民用服务瘫痪。

  然而第三代GPS卫星的研制充满坎坷。原本美军希望它能在2014年发射,以保持对中国和欧盟新一代导航系统的优势。但因研制进展不顺,首颗卫星的发射时间一再拖延,最终推迟至2018年发射。

  更糟糕的是,发射过程也不顺利。原先美空军准备让“联合发射联盟”的“德尔塔4”重型火箭负责发射,后因该火箭出现问题,改由SpaceX公司的“猎鹰9”火箭发射。不料因火箭的风险检查等原因,发射计划接连变动:由5月再三推迟,最后定为12月。甚至就在12月,发射时间也从15日改到18日,最后才定在23日。

  事实上,尽管第三代GPS首颗卫星已经升空,但要享受到新卫星的服务还得等上一段时间。《空军时报》称,新卫星不会立即投入使用,需要6至9个月在轨监测,另外还需要时间与其他卫星进行系统整合测试。此外,由于地面配套设施还未验收,民众需要到2022年左右才能等到新的GPS服务。

  美联社同时提到,这次发射是SpaceX公司年内的最后一次太空发射,该公司今年一共执行了21 次发射任务。美国军方的太空发射任务利润丰厚,但长期被美国波音和洛 马公司合资的“联合发射联盟”垄断。SpaceX竭力试图分享这块超级蛋糕,甚至为此不惜与美空军对簿公堂。

  作为SpaceX公司完成的第一次“国家安全发射任务”,为确保发射万无一失,该公司在这次发射中使用了全新的“猎鹰9”火箭,并放弃了引以为豪的火箭第一级回收。美空军也表示,只有一次性火箭才能满足本次发射的“任务性能要求”,价值5.29亿美元的这颗卫星属于“贵重货物”。不过美空军也没把话说死,未来是否同意用可重复使用的“猎鹰9”发射军用卫星,要看SpaceX公司的表现。▲

 
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